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La Plata, jueves 24 de Septiembre de 2020
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Romero
Hoy, 19 de enero, se cumple un nuevo aniversario de la muerte del hombre que eligió el fundador de La Plata para denominar a la estación de trenes y el hospital de la localidad que años más tarde también fue bautizada con su nombre. Por Enrique Pérez Balcedo

¿Quién fue José Melchor Romero, el agrimensor que quiso inmortalizar Dardo Rocha?

Por Enrique Pérez Balcedo (*)
Este 19 de enero se cumplen 149 años del fallecimiento del agrimensor José Melchor Romero, la persona que quiso inmortalizar Dardo Rocha con una estación del ferrocarril y el primer hospital del nuevo distrito de La Plata. A él se le debe el nombre del hospital y de la localidad que lo rodea.

No vivió en la región. No donó tierras para la creación del Hospital. No fundó la Estación del Ferrocarril. No tuvo una vinculación con el campo de salud. Muchas historias se han tejido sobre José Melchor Romero. Intentaremos reconstruir a este personaje que vivió en la mitad del siglo XIX.

Romero nació en la ciudad de Buenos Aires en 1830. Transitó la carrera militar, ocupó una banca en la Cámara de Diputados e incursionó en el mundo de las letras. Pero nunca imaginó que su apellido iba a estar ligado a una localidad de un distrito de la Provincia que iba a nacer 15 años después de su muerte.

Vivió una agitada década del 50. Se enroló en las filas de las Guardias Nacionales para participar en las batallas de Caseros, Cepeda y Pavón. Cuando en 1865 estalló la Guerra de la Triple Alianza, contra el Paraguay, era diputado en la Legislatura de la Provincia de Buenos Aires. Dejó su banca y ocupó nuevamente un lugar en las filas del Ejército, donde ascendió hasta llegar al grado de Sargento Mayor.

A su regreso del Paraguay, en enero de 1868, José Melchor Romero estuvo a punto de asumir como diputado nacional, pero cayó enfermo de la epidemia de cólera que afectaba a Buenos Aires. Murió el 19 de enero de 1868, en la ciudad de Rosario.

Romero cosechó las benevolentes palabras del general Bartolomé Mitre, a quien estuvo ligado. Según relatan las crónicas de la época, tuvo una brillante participación entre la generación porteña de mediados del siglo XIX, que lo vio crecer en el barrio de Flores.

En el plano militar, fue oficial del Quinto Batallón de la Segunda División de Buenos Aires. Llegó al grado de Capitá. Combatió en Estero Bellaco, Tuyutí (la batalla más grande de Sudamérica) Boquerón del Sauce y en el sangriento asalto a las trincheras paraguayas de Curupaytí (que dejara 5.000 aliados muertos y 4.000 heridos).

Las cartas del Mayor Francisco Seeber desde el frente de Curupayti, describen con asombro que “Melchor Romero, con esa tranquilidad que lo distingue, ha levantado un croquis del campo de batalla”. Fue uno de los oficiales del primer cuerpo de Ingenieros del Ejército argentino, que tuvo su bautismo en esa sangrienta Guerra de la Triple Alianza.

En Paraguay afianza su amistas con Dardo Rocha, pero ya desde antes, el agrimensor era conocido por su trabajo en la inicial expansión del ferrocarril en el interior del país y en la delimitación de nuevos distritos en el territorio bonaerense. En la localidad de San Justo se lo reconoce como una figura importante para su fundación.

Quizás por eso, como un homenaje póstumo, el fundador de la ciudad de La Plata eligió su nombre para bautizar a la estación del ferrocarril que se ubicaría en el kilómetro 12 del recorrido entre las lomas de Tolosa y la estación de Ferrari, hoy Coronel Brandsen. Desde el 12 de julio de 1884, ese punto se llamó Melchor Romero y en pocos años dio origen a un nuevo pueblo, que en unas décadas, pasó a ser una de las localidades más habitadas del Partido.

También Dardo Rocha estableció con un decreto el nombre de Melchor Romero para el Hospital General de la Provincia que se fundó en 1884. Durante sesenta años, el hospital creció con ese nombre que trascendió los límites de la región. A ninguna autoridad local se le ocurrió cuestionar el nombre asignado por el fundador de La Plata. Hasta que el 14 de marzo de 1945, el entonces director Felipe Cía reclamó a las autoridades provinciales la modificación del nombre «Melchor Romero», por considerar que “poco había tenido que ver con la medicina o con la actividad vinculada con el hospital”. Sin embargo, la gestión fue abortada por el Director Honorario del Archivo Histórico de la Provincia de Buenos Aires, el doctor Ricardo Levene.

El pedido se fundamentó en que José Melchor Romero «no alcanzó a desarrollar una obra de bien público que justifique un homenaje tan importante como para que su nombre sea ostentado por uno de los principales establecimientos sanitarios de la Provincia».

Al respecto, Ricardo Levene respondió que la asignación en el año 1884 del nombre de Melchor Romero al Hospital «es una voluntad expresa del fundador de La Plata y hay palabras terminantes del General Bartolomé Mitre que destacan con relieve esta figura, aunque su obra efectiva fue limitada. Creo pues, que debe conservarse ese nombre, que por otra parte, tiene ya una tradición ininterrumpida de más de medio siglo».

La vigencia del homenaje en pleno siglo XX puede confirmarse con el envío que realizó al hospital el hijo del doctor Dardo Rocha, en la década del treinta, de una bandera y un retrato de Melchor Romero, que fue posible recuperar en el Archivo Histórico del Hospital. La gratitud de Dardo Rocha hacia José Melchor Romero también puede medirse en la decisión del fundador de dar el nombre de “Dardo Melchor” a su primer hijo, fallecido al año de edad en 1876.

Sería en 1973, que a partir de actuaciones administrativas en las que se pone de manifiesto la labor desarrollada por el doctor Alejandro Korn a lo largo de los 20 años en que dirigió el Hospital, el entonces Ministerio de Bienestar Social de la Provincia de Buenos Aires, por Resolución Nº546, del 9 de marzo de 1973, impuso el nombre de «Alejandro Korn» al Hospital Interzonal Especializado en Agudos y Crónicos Neuropsiquiátrico de Melchor Romero.

Sin desmerecer la importante obra de Alejandro Korn, hay que señalar que el cambio de nombre significó una afrenta para la voluntad del fundador de La Plata y el hospital, y también una incorrección normativa dado que la identificación original fue establecida mediante un Decreto del Gobernador, y el cambio se hizo mediante una resolución ministerial, que es un instrumento legal inferior.

La muerte lo sorprendió a Melchor Romero en Rosario, el 19 de enero de 1868, en plena epidemia de cólera. Vivió 38 años. Se integró al circuito de la élite porteña de la época. Fue un pionero de la Agrimensura, y en ese rol, trabajó en la expansión del ferrocarril durante la gestión de Bartolomé Mitre (1862/1868), que llevó de 61 kilómetros de vías férreas a 573 kilómetros.

Fue víctima de la epidemia de cólera que durante la cruel guerra con el Paraguay mató más soldados que las propias armas enfrentadas.

En la Colección “El Bicentenario”, fascículo número 3 (1850-1869) la historiadora María Silvia Liscia describe: “Se habla de que entre diciembre de 1867 y 1868, la epidemia se ha llevado ya 8.920 vidas en Buenos Aires y, entre ellos, muchos de los esforzados médicos que lucharon contra el mal con denodado esfuerzo y dedicación.

Y eso no es todo, porque en el resto del país también se ha sentido el azote de la enfermedad. En Córdoba, el cólera provocó el deceso de más de dos mil víctimas y en Rosario la epidemia llevó a la tumba a 420 personas. El médico irlandés Thomas Hutchinson fue uno de los tantos héroes, ya que al frente de un sanatorio fundado y dirigido por él mismo atendió a numerosos afectados de la epidemia con el chloridyne, un medicamento que promete triunfar donde otros no han logrado más que rotundos fracasos”.

Tal vez conmovido por el trágico destino de aquel pionero de la agrimensura, devenir Oficial, Dardo Rocha quiso reivindicarlo con un hospital “destinado a atender los pobres de solemnidad, hombres, mujeres y niños”, al recordar las últimas horas solitarias y penosas de José Melchor Romero en Rosario.

(*) Licenciado en Comunicación Social. Vecino de Melchor Romero. Integrante de la Junta Vecinal por la Reactivación del Ramal La Plata – Brandsen.-